Portada de una edición de Autobiografía de un cimarron de Juan Francisco Manzano

Portada de una edición de Autobiografía de un cimarron de Juan Francisco Manzano

Escritor afrocubano del siglo XIX. Publicó poemas, obras de teatro, novelas y la importante Autobiografía de un esclavo, la única en Hispanoamérica sobre la esclavitud negra.

Juan Francisco nació en 1797 en La Habana, Cuba; como esclavo, propiedad de la marquesa de Jústiz de Santa Ana, por lo que recibió el apellido de su esposo, Manzano. Era el hijo de una de las esclavas predilectas de la Marquesa y de un mulato esclavo de la casa. De niño tuvo la suerte de disfrutar la benevolencia de sus amos, quienes le permitieron una niñez que desconoció los rigores de la esclavitud. Recitaba de memoria sermones, loas y entremeses aprendidos en las misas y representaciones de ópera a las que asistía acompañando a sus amos. Su suerte cambió al morir la dueña y pasar al servicio de una pariente, la marquesa de Prado Ameno, quien eliminó todos sus privilegios y lo trató con crueldad.

Sin embargo, en este ambiente hostil tuvo contacto con poetas y artistas invitados de la casa; durante esos años de servicio fue que Juan Francisco conoció Cuba. En otro giro de la fortuna, pasó al servicio de Nicolás de Cárdenas y Manzano, segundo hijo de la marquesa. Fue bajo su tutela que el esclavo tuvo el privilegio de aprender a leer y escribir; así como de nutrirse de los libros de la biblioteca de su nuevo amo. Con un permiso —necesario debido a su condición de esclavo— publicó sus primeros versos en Cantos a Lesbia (1821), hoy perdido, al igual que sus nanas y décimas, divulgadas anónimamente en diversas revistas literarias. Durante estos años conoció a Domingo del Monte, acaudalado mecenas de las letras cubanas y activista a favor de un mejor trato a los esclavos. Fue él quien levantó dinero entre los miembros de la alta sociedad cubana para comprar la libertad del poeta.

Fue Del Monte quien alentó a Juan Francisco a que escribiera su experiencia como esclavo. Los estudiosos piensas que también fue fundamental en la idea de no atacar directamente la institución esclavista y se concentrara en el trato inhumano que él recibiera. Bajo riesgo de castigo por la censura vigente en aquella época, terminó su Autobiografía de un esclavo en 1839, pero no fue publicada hasta el año siguiente traducida al inglés por el abolicionista británico Richard Madden. Este texto fue publicado al español casi un siglo después, en 1937, a partir de un manuscrito encontrado en el Archivo Nacional en La Habana. De la autobiografía, concebida como un texto de dos partes, solo se conserva la primera. El segundo tomo desapareció de manos de Ramón de Palma, quien tenía vínculos con la familia de los antiguos amos de Manzano.

En 1844, Manzano y Del Monte fueron falsamente acusados de participar en la conspiración de La Escalera (donde negros y mulatos libres trataron de organizar un levantamiento contra el dominio de España en Cuba). Fue absuelto en 1845, tras un año en prisión. No publicó más, y el resto de su vida se dedicó a oficios humildes. Murió en la miseria en 1854.
Autor: Pablo Samuel Torres
Publicado: 9 de mayo de 2012.

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