Introducción

Ballena en las aguas de Rincón. En primavera, pueden avistarse en esta zona.

Ballena en las aguas de Rincón. En primavera, pueden avistarse en esta zona.

En las aguas cercanas a nuestras costas, sonidos extraños y melodiosos se escuchan en cierta época del año. Son los cánticos de las ballenas que visitan la Isla. Aquí nacen algunas de ellas y vuelven de nuevo cuando se acerca el momento de parir.

Los mamíferos marinos son poco conocidos en Puerto Rico debido a que sólo aparecen ocasionalmente y una rara vez puedan ser observados; como en el caso de las ballenas.

Las características que distinguen a los mamíferos de los demás animales son: vertebrados de esqueleto óseo; sangre caliente, respiración por medio de pulmones, piel cubierta de pelos, glándulas mamarias y encéfalo relativamente desarrollado. Sin embargo, las ballenas tienen poco pelo o carecen de éste en la edad adulta. Por otro lado sus extremidades se han modificado pan la natación.

La ballena es la criatura de mayor tamaño existente en el mundo. Su tamaño varía entre 14 pies (4.3 m.) y 110 pies (33.5m.) estas pertenecen al orden de los cetáceos. Existen dos grupos de ballenas; lo cetáceos mystícetos que incluyen ballenas de gran tamaño y se caracterizan por tener cientos de placas keratinosas en lugar de dientes. Algunas especies dentro de este grupo son: Ballena de aleta, Ballena minke y Ballena jorobada.

El segundo grupo se conoce como cetáceos odontocetos que incluye ballenas de menor tamaño con la excepción del cachalote y se caracterizan por tener dientes. Algunos especies dentro do este grupo son: calderon de aleta corta (Ballena piloto), Orca y Ballena hocicuda pico de ganso (Ballena de cuvier).

Ballena Jorobada Megaptera novaeanglae
Esta ballena es de distribución mundial. Los nódulos en la cabeza, las largas aletas pectorales junto a los patrones de color blanco y negro en el área ventral son características de la especie. Las ballenas jorobadas han adquirido un alto grado de desarrollo cerebral y esto se nota en sus comportamientos sociales. Varían en tamaño desde 12 a 16 m. siendo las hembras más grandes que los machos. Las ballenas jorobadas emigran a nuestras costas durante el invierno (noviembre-abril). Han sido avistadas cerca de las costas de Aguadilla e Isabela.

Cachalote Physeter catadon
Se le conoce también como ballena de esperma. Son de color marrón o gris oscuro y son mayormente claras en la frente. Los machos de esta especie llegan a medir hasta 18m, mientras que las hembas apenas llegan a los 11m. Las hembras de esta especie viajan en grupos llamados harenes, mientras que los juveniles viajan en grupos llamados bachilleres. Los machos adultos son solitarios. En PR. se han avistado en Vieques, Culebras, Canal de la Mona y Punta Salinas.

Ballena de Aleta Balaenoptera phisalus
Las ballenas de aleta se caracterizan por su coloración asimétrica, ya que por el lado derecho de la garganta y patse del pecho son oscuras y por el lado izquierdo son blancas. Esta especie llega a medir 27 metros, siendo la hembra más grande que el macho. En Puerto Rico han sido avistadas al sur de Ponce.

Orca Orcinus orca
La Orca o ballena asesina es el más grande de los delfines, ya que zoológicamente pertenece a este grupo; es fácilmente reconocida por su coloración negro y su alta aleta dorsal. Los machos llegan a medir 9.7 m. y las hembras 8.5. En Puerto Rico se han avistado en el Canal de la Mona, cerca de Isla Culebra y en el pasaje entre San Tomás y Santa Cruz.

Ballena minke Balaenoptera acutorostrata
Esta ballena es una de las más pequeñas en tamaño de los mysticetos (6 a 9m.). Se caracterizan por una banda diagonal o un lunar blanco en las aletas pectorales. Son de color negro en la parte dorsal y color blanco en la parte ventral. Han sido avistadas en el Caribe y Puerto Rico, específicamente en el pasaje de la Mona y al este de las Islas Vírgenes.

Ballena hocicuda de ganso Ziphius cavirostris
Se le conoce también como ballena hocicuda de Cuvier. Su cuerpo es robusto y de color gris claro.  La hembra adulta llega a medir de 1.7 a 6.9m. y el macho adulto de 5.4 a 6.6m. En P.R. y el Caribe son comunes los varamientos de estas ballena;, ocurriendo en Vieques, La Pargucra, Patillas, Salinas, Fajardo e Isla de Caja de Muertos.

Calderón de Aleta Corta Globichepala macrohychus
También se les conoce como ballena piloto. Su cuerpo es robusto y su cabeza es bulbosa en forma de caldero. La hembra llega a alcanzar 4 m de longitud, mientras los machos pueden alcanzar 5.5 m. En Puerto Rico y el Caribe son muy comunes. Existen informes de avistamiento cerca de la Isla de Mona, Isla de Vieques, San Juan y Arecibo.

Protección de mamíferos marinos
En la mayoría de las naciones del Caribe es ilegal el cazar o utilizar productos provenientes de mamíferos marinos. En los Estados Unidos y sus territorios, por ejemplo, la Ley Federal de Protección de Mamíferos Marinos de 1972 y la Ley Federal de Especies en Peligro de Extinción de 1973 prohíben estrictamente la caza, utilización e intervención no autorizada con ballenas, delfines, manatíes, vivos o muertos.

En Puerto Rico, todos los mamíferos marinos están protegidos por la Ley de Pesca de 1938, la Ley de Vida Silvestre de 1976 y por el Reglamento para Regir el Manejo de las Especies Vulnerable o en Peligro de Extinción del Departamento de Recursos Naturales de 1985.

Autor: Grupo Editorial EPRL
Publicado: 4 de septiembre de 2014.

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